Sunday, April 1, 2012

金星凌日 Transit of Venus

金星凌日是一個神秘的名詞,有點像武術秘笈裡的殺著招式,又似是宗教迷信的祭神驅魔儀式。就算是科學家都會說是一個驚人的天文現象。但說穿了其實很簡單,只是金星走到地球和太陽之間的位置,在地球看到金星在太陽光面上經過。

但金星凌日事件近期被大力鼓吹,其中有特別原因。有一個金星凌日特設網站 transitofvenus.org 做了一個短片,介紹事件的前因後果和它的重要性。有興趣可點點下面圖片看看。



最切身的資料是金星凌日將於2012年6月5日發生,歷時6個小時,當日梁振英還未正式成為特首。在香港,我們可以在2012年6月6日上午看到這個現象,大約到中午就會完結。之後我們今生都無法再見到。但請大家不要蜂擁去看,電視傳播就可以了,自己看太陽幾個小時可能會眼盲。

金星和地球都繞著太陽轉,金星走到適當位置不是偶然而是必然;但因為大家軌跡和速度不同,這個最小公約數以人類時間觀來說就要很久才出現一次。根據天文學計算,金星凌日事件會大約在8年和110年交替出現。上一次是在2004年,而再下一次就要等到2117年了。雖然在地球歷史上這個現象出現過無數次,但人類有意識地觀察和理解金星凌日只是由17世紀開始。由1631年起只遇上7次。

天文學家克卜勒Kepler是預告金星凌日發生日期的第一人。他預告了1631年的金星凌日,但因發生時歐洲是晚上,所以沒有觀察成功。在1639年金星凌日再發生時,英國天文學家霍羅克斯Horrocks第一次以望遠鏡觀察,又作出準確量度和詳細記錄。之後世界就理解金星凌日的重要性,因為這個天體運動可被準確量度,就可以之推算金星和各行星的距離,和太陽系的面積。於是在18和19世紀的四次金星凌日,全世界都瘋狂起來,各國派出探險船隊到各大海洋,務求將金星凌日的每一分鐘都記錄下來。20世紀沒有金星凌日;對上一次在2004年首次有太空望遠鏡加入觀察。今年是本世紀最後一次,科學家們已做好準備。

金星凌日在科學上和宗教上都有重大意義。由哥白尼Copernicus至伽利略Galilei,在16/17世紀時天文學家已推翻了地心說而理解太陽系的結構。這些學說被宗教權力以固執的教條暴力鎮壓。當金星凌日被準確地預測又實質地觀察到,強力的事實證據就將宗教無知而堆砌出來的道學徹底推倒。人們真正感覺到太陽系的浩瀚和行星系統的奧秘,然後知悉地球的渺小。近代幾個世紀以來宗教迅速沒落,17世紀開始為人清楚認識的金星凌日是一個重要的轉捩點。

其實水星亦是位於太陽系的內軌道,所以都有凌日。但因軌道較短,幾年就有一次;又因水星體積細小,觀察較難,所以天文學家對水星凌日沒有那麼興奮。金星凌日在18世紀時還有一個發現,就是在和太陽影像非常接近時金星的圓周有模糊點,科學家因此知道金星有大氣層,干擾了太陽光;這現象在水星凌日時不明顯。這個事實十分轟動,因為證明有大氣層意味另一行星會有生命存在,對宗教是一大打擊。最新的發展是利用凌日原理,天文學家在太陽系以外發現多個系外行星exoplanets,現時已知四百多個,預計可知的會有600億個;和地球類似又有生命存在的行星一定會大量被發現。

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