Saturday, May 19, 2012

要不要雲端

雲端運算已經出現了一段不短的時間,但幾經嘗試尚未能普及,主要原因有二。一是保安問題,大家都不放心將重要資料放在別處,怕會洩漏;第二是連線的可靠性,擔心最需要時卻不能連上。這些憂慮現已大致解決,大部份雲端供應商都有高效能加密,銀行和網上商業都放心使用;而現時高速寬頻上網已很成熟可靠,各種網上即時服務都已出現。

很早之前已有不少人利用互聯網傳遞資訊,使用網上電郵又加上附件檔案,又使用網上服務分享音樂相片檔案。但雲端運算是更進一步,將互聯網空間整合為桌上設備一部份。現在已有很多程式以在線形式或App提供服務。最新的Google雲端硬碟更將雲端空間變成你的桌上硬碟,即時存取實時處理檔案。

正當大家興高采烈,準備將一切數據都移民到雲端之際, IT World雜誌發表了一篇文章,警告大家雲端運算的限制,有興趣可以一讀。它指出雲端處理尚有兩大不足。第一是上載速度;一般認為是理想的上載速度都只是約10Mbps。上載1TB的數據總共需要12.5天;就算一個略為大的如10GB的檔案上載都要兩小時。第二是流量限制;大部份的供應商都在流量設限,如流量過大連線速度就會下降。互聯網供應商採取這些措施其中一個主要目的是希望保護固網寬頻的市場,但對雲端服務的發展卻有障礙。

在我看來,這些警告只是計對機構用家而言。雲端處理大大簡化了機構內部的IT基建和IT技術支援,這些警告提醒機構用家大規模雲端處理架構的潛在成本和限制。但對家庭用家這些限制不是問題。上載大量數據只是一次性,日常使用的檔案大部份不超過幾個MB;而且在公平使用的條款下,家用數據流量通常都不會超標。

我們其實要注意的是雲端運算帶來的利益。雲端其實不能提供很多的額外儲存空間,一隻便宜的流動硬碟500GB就比它多出很多。雲端存取速度亦比硬碟存取速度慢。但雲端運算提供的服務卻比桌上設備更好。第一是數據後備儲存和復元的能力和可靠性。電腦硬件軟件如有損壞可以從新添置,但個人資料數據可能永遠不能重整,所以保存個人數據最重要。現時一切的儲存設備都不可靠,包括硬碟、光碟、磁碟、磁帶、儲存卡、USB手指。雲端儲存不是百份百可靠,但你可以想像各供應商會有保護設備如Raid,又會將數據後備儲存在多個不同地點,甚至遠至冰島和格連蘭都有數據中心,安全程度一定比將數據放在家中為高。

雲端運算最重要的賣點是多點存取multi-point access。雲端數據可以跨越地點,跨越設備,跨越操作系統來運作。這個優點對跨國公司或有大量在外工作員工的公司很吸引。但對一些小型公司和只限內部操作的部門利益不大。對個人來說,如果你只是在書桌上的電腦工作,亦未能全面感覺其方便。但以我為例,桌上電腦用Windows,平板電腦用Android,智能電話用iOS,它們都可以隨時在雲端處理同一個檔案。在構思一篇較長的文件時,如忽然有新想法,就算在巴士地鐵都可以即時用電話更新檔案。平板電腦放在沙發上,在電視廣告時間又可繼續寫作。因有雲端,隨時隨地想做就去做,人就更自由了。

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